Face au mécontentement croissant, plus de la moitié du clergé américain a sérieusement envisagé de démissionner (étude)
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Face au mécontentement croissant, plus de la moitié du clergé américain a sérieusement envisagé de démissionner (étude)

Alors que les pasteurs américains sont de plus en plus mécontents de leur profession, plus de la moitié ont sérieusement envisagé de quitter le ministère pastoral depuis 2020 pour diverses raisons, suggère une nouvelle étude du Hartford Institute for Religion Research.

Dans « Je suis épuisé tout le temps — Exploration des facteurs contribuant au mécontentement croissant du clergé », publié jeudi dans le cadre du projet plus vaste de l’institut « Exploration de l’impact de la pandémie sur les congrégations », les chercheurs ont interrogé un groupe représentatif à l’échelle nationale de 1 700 chefs religieux dans la région. À l’automne 2023, les résultats ont ensuite été comparés aux réponses fournies par le clergé et leurs congrégations lors d’enquêtes EPIC antérieures.

« Plus nous sommes éloignés du début de la pandémie de COVID-19, plus nous observons des pourcentages plus élevés de membres du clergé réfléchissant à des alternatives à leur congrégation actuelle, à leur vocation ou aux deux », l’équipe de recherche dirigée par Scott Thumma, professeur de sociologie de la religion à Hartford International University for Religion and Peace et directeur du Hartford Institute for Religion Research, a déclaré dans le rapport.

Les données suggèrent qu’à l’automne 2023, 53 % des chefs religieux ont sérieusement envisagé de quitter le ministère pastoral au moins une fois depuis 2020. Cette part est nettement plus élevée que les 37 % de pasteurs qui ont déclaré en 2021 avoir des pensées similaires depuis 2020.

Environ 44 % des pasteurs ont également déclaré qu’ils envisageaient sérieusement de quitter leur congrégation au moins une fois depuis 2020. C’est plus du double des 21 % de pasteurs qui ont signalé ce sentiment en 2021.

« Bien qu’il y ait un certain chevauchement entre ces deux pensées, ce n’est pas tout à fait le même groupe de dirigeants qui envisagent de quitter à la fois leur congrégation actuelle et la profession ministérielle. Environ un tiers des dirigeants déclarent avoir les deux pensées, un tiers ont envisagé l’une ou l’autre. (11% envisagent uniquement de quitter leur congrégation et 20% envisagent uniquement de quitter la profession) et le dernier tiers n’a jamais envisagé non plus de quitter », expliquent les chercheurs.

Le mécontentement croissant parmi les pasteurs a été décrit dans le rapport comme une réalité « déconcertante » qui implique que « le clergé traverse une période difficile ».

Le membre du clergé moyen a été décrit comme un dirigeant de 59 ans qui avait occupé son poste pendant une durée médiane de 7 ans et qui avait 80 % plus de chances d’être blanc et de sexe masculin. Environ 75 % d’entre eux travaillaient à temps plein et 60 % d’entre eux servaient seuls plutôt qu’au sein d’une équipe de dirigeants.

Alors que la plupart des pasteurs ont déclaré prendre un jour de congé pendant la semaine, seuls quelques-uns ont pris un congé sabbatique au cours de la dernière décennie. Environ un tiers occupaient un emploi rémunéré en dehors de leur travail ministériel, et cela s’est avéré plus courant parmi les pasteurs qui servaient à temps partiel. Néanmoins, plus d’un quart des pasteurs à temps plein ont signalé un emploi supplémentaire.

Dans leurs efforts pour expliquer le mécontentement croissant au sein du clergé, les chercheurs ont examiné les questions de santé et de bien-être général des dirigeants. Ils ont constaté qu’il ne semble pas qu’« un grand pourcentage de membres du clergé soient soudainement tombés malades ou souffrent d’une maladie émotionnelle ou spirituelle dramatique et songent ensuite à partir ».

Les chercheurs ont découvert que l’évolution du paysage religieux en Amérique, accélérée par la pandémie, a conduit à des temps difficiles auxquels les pasteurs sont désormais confrontés, poussant davantage d’entre eux à penser à changer d’église ou à quitter complètement la profession.

« Le changement post-pandémique a épuisé nos dirigeants laïcs ; le sentiment de connexion et d’engagement des gens est moindre qu’avant ; il est difficile d’amener les gens à faire des églises DIY comme nous le faisions avant ; les gens semblent être plus exigeants en matière de services. De plus, le doute des gens est à un niveau sans précédent. Je suis spirituellement épuisé à force de convaincre les gens de revenir à la foi – est-ce que je leur rends service ? » a rapporté un pasteur participant à l’étude.

Les chercheurs ont souligné le déclin depuis des décennies de la fréquentation en personne et du nombre de membres des églises.

« La dynamique post-pandémique actuelle s’amplifie à mesure qu’elle agit en concordance avec ces développements religieux en évolution longue », ont noté Thumma et son équipe.

« De moins en moins de jeunes générations participent désormais. Les mesures de vitalité sont en baisse et un plus grand nombre de fidèles se concentrent de plus en plus dans les grandes églises. Tout rebond post-pandémique qui s’est produit n’a pas corrigé cette situation, loin de là. Moins de la moitié des congrégations se sont rétablies. à ou dépassé leur réalité d’avant la pandémie dans plusieurs mesures clés, telles que la fréquentation ou la santé financière », ont-ils expliqué.

« Au milieu de cette situation, à la suite d’un élan inhabituel d’élasticité organisationnelle qui était essentiel pour survivre à la pandémie, de nombreuses congrégations ont réduit leur désir de changer ou de continuer à s’adapter à une réalité en constante évolution. Collectivement, les églises sont désormais encore moins disposées à changement qu’ils ne l’étaient juste avant la pandémie », ajoute le rapport.

Bien que le pourcentage médian de fidèles qui font du bénévolat dans leurs églises ait rebondi depuis la pandémie, il reste inférieur à ce qu’il était avant la pandémie, selon les chercheurs. Au début de la pandémie, la proportion de bénévoles réguliers dans les églises est passée de 40 % à 15 %.

En 2023, cette part a atteint 35 %, car les principaux participants choisissent désormais d’assister aux services virtuellement et une majorité de congrégations offrent des opportunités de culte à la fois virtuelles et hybrides.

La perturbation du statu quo et la réticence des églises à s’adapter ont conduit à ce que les chercheurs appellent une baisse du moral, puisque 35 % des églises déclarent désormais que leur avenir semble « incertain ».

« Je quitte la congrégation dans quelques mois. La direction recule et la congrégation ne fait que vieillir. [We are] trouver de nouvelles personnes, mais [they are] tous les 60+ [years of age]et [the church has] perdu le plus [of the] personnes de moins de 60 ans depuis la pandémie. Et l’effondrement d’institutions comme l’Église – tout cela [these factors] sont tout aussi importants dans mon départ », a déclaré un pasteur aux chercheurs.

Les données montrent que les pasteurs sont plus susceptibles de vouloir quitter leur congrégation lorsqu’il y a davantage de conflits ou s’ils n’entretiennent pas de bonnes relations avec les membres. Parmi les autres facteurs qui ont suscité de plus en plus d’idées de quitter une congrégation, bien que dans une moindre mesure, citons : la réticence de la congrégation à changer pour relever de nouveaux défis, la baisse de la vitalité de la congrégation et la diminution de la fréquentation de 50 participants ou moins.

Pour les pasteurs qui envisagent de quitter complètement leur ministère, les chercheurs affirment que les résultats reflètent une liste beaucoup plus complexe de facteurs à l’origine de ce changement.

« Contrairement au changement, où quelques facteurs clés expliquent une grande partie de la dynamique, les idées croissantes de départ ministériel sont liées de manière significative à un bon nombre de qualités différentes du clergé et de son contexte. La combinaison de la diminution de la fréquentation après le début de la pandémie, ainsi que des dynamiques à long terme mentionnées ci-dessus, telles que le déclin et le vieillissement, les conflits et le manque de nouvelles personnes, ont démoralisé de nombreux chefs religieux dans des contextes difficiles », ont-ils noté.

Un pasteur a comparé ses luttes à l’expérience de Moïse lors du voyage de l’Exode, lorsque les Israélites se plaignaient constamment de leur régime de manne, exigeant de la viande, comme lorsqu’ils étaient en Égypte.

« Le nombre de personnes âgées qui projettent sur moi leur chagrin non traité face à tous les changements qu’elles ont vécus… se plaignent constamment », aurait déclaré le pasteur. « Peu importe ce que je fais, quelqu’un sera malheureux. Je m’identifie beaucoup aux Nombres 11. »

L’étude note que des facteurs démographiques tels que l’âge, le sexe et la race sont également pris en compte dans la manière dont les pasteurs envisagent fréquemment de quitter le ministère.

« Lorsque les âges du clergé ont été classés en groupes générationnels, une structure d’âge intéressante est apparue. Les pasteurs des générations des baby-boomers (nés entre 1946 et 1964) et du millénaire (nés entre 1981 et 1996) étaient beaucoup plus susceptibles de penser fréquemment à quitter le ministère. Cela rend Cela a du sens pour les baby-boomers qui approchent de la retraite et peut-être pour les Millennials qui pourraient reconsidérer leur choix professionnel alors qu’ils sont encore relativement tôt dans leur carrière », ont expliqué les chercheurs.

« Les pasteurs de la génération X (nés entre 1965 et 1980), cependant, pensaient moins souvent à quitter, peut-être parce qu’ils avaient moins de liberté pour changer de vocation, et les membres du clergé de la génération silencieuse (nés entre 1928 et 1945) qui ont choisi de ne pas penser à quitter le ministère étaient presque certainement en service au milieu de leur retraite », ont-ils ajouté.

Il a été constaté que les pasteurs noirs étaient légèrement plus susceptibles de changer de congrégation que les pasteurs d’autres races, tandis que les femmes pasteurs étaient légèrement plus susceptibles d’envisager de quitter complètement le ministère parce qu’elles avaient tendance à servir dans des contextes de congrégation plus défavorables.

Il a également été constaté que les pasteurs qui servaient à plein temps et ceux qui n’avaient pas d’équipe étaient plus susceptibles d’envisager de quitter complètement le ministère.

« Faire partie d’une équipe de ministres implique généralement un emploi dans une église plus grande. En effet, la taille est fortement corrélée au mécontentement ministériel. Plus l’église est grande, moins on a l’idée de quitter le ministère pastoral », lit-on dans l’étude.

« Par conséquent, un pasteur est moins susceptible d’envisager de quitter le ministère dans une congrégation plus grande – un poste avec éventuellement un meilleur salaire, un réseau de relations intégré, une charge de travail répartie et le soutien d’un personnel supplémentaire.  » Les congrégations comptant entre 51 et 250 participants au culte sont le plus fortement liées aux pensées accrues de quitter le ministère. Ces placements sont plus susceptibles d’être des postes solos et d’être un statut à temps plein, mais ont le moins de soutien et de ressources. « 

Les chercheurs ont également découvert que la dénomination à laquelle appartient un pasteur affecte également la probabilité qu’il envisage de quitter le ministère.

« Les prêtres catholiques et orthodoxes étaient les moins susceptibles d’avoir de telles pensées, tandis que les membres du clergé protestant principal étaient les plus susceptibles », ont-ils déclaré. « Même si un grand pourcentage du clergé évangélique envisage également de quitter le ministère, proportionnellement moins d’entre eux le font par rapport à leurs pairs protestants principaux. »