Une école catholique peut légalement licencier un enseignant en cas de mariage homosexuel, selon la cour d'appel
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Une école catholique peut légalement licencier un enseignant en cas de mariage homosexuel, selon la cour d'appel

Une école catholique de Caroline du Nord avait le droit légal de licencier un enseignant suppléant parce qu'il était marié à une personne de même sexe, a statué une cour d'appel fédérale.

Un panel de trois juges de la 4e Cour d'appel des États-Unis a statué mercredi que le lycée catholique de Charlotte pouvait licencier Lonnie Billard pour avoir épousé un homme.

La juge de circuit Pamela Harris, nommée par Obama, a rédigé l'opinion majoritaire, concluant que l'école catholique était protégée par « l'exception ministérielle », notant que l'emploi de Billard impliquait un élément intrinsèquement religieux.

« Nous concluons que l'école a confié à Billard des « devoirs religieux vitaux », faisant de lui un « messager » de sa foi et le plaçant sous l'exception ministérielle », écrit Harris.

« Billard devait – et il l'a fait – commencer chaque cours par la prière et assister à la messe avec ses élèves, où il choisissait régulièrement de communier. Tout cela indique l'accomplissement de « devoirs religieux vitaux » qui impliquent l'exception ministérielle. « 

Le panel a annulé une décision d'un tribunal inférieur en faveur de Billard et a renvoyé l'affaire devant le tribunal de district, avec pour instructions de rendre un jugement en faveur du lycée catholique.

Le juge de circuit Robert B. King, nommé par Clinton, a rédigé un avis dans lequel il souscrivait au jugement mais était en partie dissident. Il pense que l'affaire aurait pu être tranchée sur la base de l'exemption religieuse prévue dans la loi fédérale sur les droits civils, titre VII.

Luke Goodrich, vice-président et avocat principal du groupe juridique pour la liberté religieuse Becket, qui a aidé à représenter l'école catholique, a publié une déclaration célébrant la décision.

« La Cour suprême a été très claire sur cette question : les écoles catholiques ont la liberté de choisir des enseignants qui soutiennent pleinement l'enseignement catholique », a déclaré Goodrich. « C'est une victoire pour les personnes de toutes confessions qui chérissent la liberté de transmettre leur foi à la génération suivante. »

L'Union américaine des libertés civiles, l'ACLU de Caroline du Nord et Tin Fulton Walker & Owen, qui représentaient Billard, ont publié une déclaration commune dénonçant la décision du comité.

« C'est une décision déchirante pour notre client qui ne souhaitait rien d'autre que la liberté d'exercer ses fonctions d'éducateur sans cacher qui il est ou qui il aime », ont-ils déclaré.

« Bien que la décision d'aujourd'hui soit étroitement adaptée à M. Billard et aux faits liés à son emploi, elle menace néanmoins d'empiéter sur ce principe en élargissant les failles que les employeurs peuvent utiliser pour licencier des personnes comme M. Billard pour des raisons ouvertement discriminatoires. »

En 2014, peu de temps après que le mariage homosexuel ait été légalisé par décision judiciaire en Caroline du Nord, Billard a annoncé sur Facebook que lui et son partenaire de longue date allaient se marier.

En réponse, le CCHS a licencié Billard pour avoir enfreint la politique du diocèse catholique de Charlotte interdisant au personnel de se livrer à des actions contraires à l'enseignement moral catholique.

Avec l'aide de l'ACLU, Billard a intenté une action en justice en 2017 contre le CCHS, le diocèse et les écoles catholiques de la région de Mecklembourg, les accusant d'avoir violé ses droits en vertu du titre VII.

En 2020, la Cour suprême des États-Unis a statué que deux écoles catholiques de Californie avaient le droit de licencier deux enseignants en les qualifiant de « ministres » plutôt que de professionnels laïcs.

« L'éducation religieuse et la formation des étudiants sont la raison même de l'existence de la plupart des écoles religieuses privées, et c'est pourquoi la sélection et la supervision des enseignants sur lesquels les écoles s'appuient pour accomplir ce travail sont au cœur de leur mission », a écrit le juge. Samuel Alito dans l'opinion majoritaire.

« Un contrôle judiciaire de la manière dont les écoles religieuses s'acquittent de ces responsabilités porterait atteinte à l'indépendance des institutions religieuses d'une manière que le premier amendement ne tolère pas. »

Une dissidence rédigée par la juge Sonia Sotomayor, rejointe par la regrettée juge Ruth Bader Ginsburg, soutient que la décision du tribunal « prive des milliers d'enseignants de leurs protections juridiques ».

« [T]La déférence apparente de la Cour menace ici de faire de presque tous ceux que les écoles pourraient embaucher des « ministres » sans protection contre la discrimination dans le processus d'embauche », a écrit Sotomayor.