Le cas de Paul Pressler hante la réforme des abus baptistes du Sud
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Le cas de Paul Pressler hante la réforme des abus baptistes du Sud

La chute d’un éminent leader de la résurgence conservatrice – un « dangereux prédateur » dont le comportement a été caché pendant des décennies – symbolise un échec plus large à lutter contre les abus sexuels et la dissimulation.

Paul Pressler est depuis longtemps un éminent républicain du Texas, ayant été représentant de l’État et juge à Houston. Il a également été premier vice-président de la Southern Baptist Convention, mais ce titre ne reflète pas sa véritable place au firmament du SBC.

En tant que l’un des architectes de la résurgence conservatrice qui a remodelé la plus grande confession protestante américaine à partir des années 1970, il a été salué pendant des décennies comme un héros qui a contribué à débarrasser les églises de la SBC d’un libéralisme rampant.

Mais récemment, Gene Besen, avocat du SBC, a qualifié Pressler, 93 ans, de «monstre» et « un dangereux prédateur » qui a exploité son « pouvoir et sa fausse piété » pour abuser sexuellement de jeunes hommes alors même qu’il bâtissait sa réputation de réformateur conservateur.

« Les actions de cet homme sont celles du diable », a déclaré Besen, précisant qu’il s’exprimait à titre personnel et non en tant que représentant de la dénomination. « C’est clair. »

Ce qui rend le cas de Pressler si enrageant pour de nombreux baptistes du Sud, c’est que ses abus sont détaillés depuis des années. Une poursuite, intentée par un ancien assistant de Pressler nommé Gareld Duane Rollins Jr., affirmant que l’homme plus âgé l’avait maltraité pendant des décennies, fait son chemin devant les tribunaux depuis 2017. (La poursuite, qui nomme Pressler, le SBC et d’autres entités baptistes. , a été réglé en décembre.)

En 2004, l’année où Pressler a été élu vice-président pour la première fois, son église d’origine a mis en garde dans une lettre contre son habitude de se baigner nus avec des jeunes hommes après qu’un étudiant s’est plaint que Pressler l’aurait peloté, selon le Tribune du Texas. La même année, Pressler a accepté de payer 450 000 $ pour régler l’allégation antérieure de Rollins selon laquelle Pressler l’avait agressé dans une chambre d’hôtel. Lorsque Pressler a cessé d’effectuer les paiements convenus, Rollins a de nouveau intenté une action en justice, alléguant cette fois des abus sexuels.

La chute de Pressler symbolise également un échec plus large dans la lutte contre les abus sexuels au sein du SBC.

Ces dernières années, des fuites provenant du siège de la dénomination à Nashville et des dossiers juridiques ont montré que les dirigeants faisaient obstacle aux survivants et tentaient de forcer la dénomination à faire face à l’ampleur des abus qui se produisent dans les églises membres. Les milliers de représentants des églises locales, appelés messagers, qui composent l’organe directeur du SBC, se réunissant une fois par an lors d’une assemblée annuelle, ont voté en faveur de mesures visant à identifier les agresseurs et à les empêcher d’être employés comme pasteurs.

Ils l’ont fait après avoir appris que le comité exécutif du SBC, qui gère l’organisation au quotidien, avait longtemps agi pour protéger le SBC – et en particulier ses actifs – de toute responsabilité, une stratégie qui a conduit les dirigeants et leurs avocats à défendre des choses qui étaient « indéfendables ». « , a déclaré Marshall Blalock, pasteur de Caroline du Sud et ancien président d’un groupe de travail nommé pour résoudre le scandale.

Les dirigeants de Nashville se sont appuyés en partie sur la structure décentralisée du SBC, qui, selon eux, rendait les réformes impossibles à mettre en œuvre. Les 47 000 églises de la dénomination sont des entités indépendantes liées par une déclaration de leurs croyances – la foi et le message baptistes – et par leurs contributions au Fonds coopératif, créé dans les années 1920.

Les plus de 13 millions de membres du SBC donnent chaque année près de 10 milliards de dollars à leurs églises, dont près d’un demi-milliard sert chaque année à financer des ministères coopératifs aux États-Unis et à l’étranger, notamment six grands séminaires et une force missionnaire mondiale.

Bien que le SBC n’ait aucune autorité descendante, ses églises et ses ministères sont profondément imbriqués, liés entre eux par un réseau de conventions d’État, d’associations locales et de « liens faibles » – des amitiés entre pasteurs, dirigeants et laïcs. Ses institutions sont supervisées par des administrateurs bénévoles et une poignée de membres du personnel du bureau national.

La seule autorité que le SBC détient sur ses églises constituantes, selon ses dirigeants, est d’expulser celles qui sont considérées comme n’étant plus en « coopération amicale » avec sa doctrine.

En conséquence, les dirigeants baptistes du Sud se vantent de leur pouvoir de propager l’Évangile, mais assument peu de responsabilités lorsque les choses tournent mal. Et les congrégations locales ont peu de pouvoir pour réparer les problèmes au niveau national.

«La beauté de SBC est que nous sommes locaux et autonomes», a récemment déclaré Adam Wyatt, pasteur du Mississippi et membre du comité exécutif de SBC. « Le défi est que nous sommes locaux et autonomes. »

Les poursuites contre Pressler ont montré comment les dirigeants du SBC ont éludé leurs responsabilités. Dans un e-mail de 2012 révélé dans des documents judiciaires, un avocat du SBC s’est vanté d’une décision de 2008 de ne pas créer une base de données de pasteurs abusifs, comme l’avait demandé l’assemblée annuelle du SBC. L’absence d’action contre les abus a permis aux dirigeants d’éviter d’être poursuivis en justice après qu’une église ait embauché un ministre de la musique qui était également un agresseur à deux reprises.

« Cet accusé a été reconnu coupable et purge une peine de 10 ans de prison dans une affaire impliquant une très jeune fille », indique le courrier électronique. «Il était ministre de la Musique et avait déjà agressé deux fois. L’Église le connaissait et l’a quand même embauché.

Dans un autre courriel, un vice-président du SBC s’est plaint que la compagnie d’assurance de la confession avait effectué un petit paiement dans une autre affaire d’abus. «Notre assureur a accepté de payer 5 000 $ sur un montant de règlement de 67 500 $», a écrit le vice-président. « Cela m’a rendu fou que TOUT ait été payé sur notre compte, mais nous ne contrôlons pas cette décision, c’est la compagnie d’assurance qui le contrôle, et pour eux, ce n’est pas une question de principe, il s’agit de réduire leurs dépenses. »

En 2021, les délégués à l’assemblée annuelle, connus sous le nom de messagers, ont commandé une enquête – que les dirigeants ont déployé des efforts concertés pour faire dérailler – par la société tierce Guidepost Solutions. Son rapport de 2022 montrait jusqu’où les dirigeants du SBC avaient déployé des efforts pour maltraiter les survivants d’abus et bloquer toute possibilité de prendre des mesures nationales pour lutter contre les abus. En réponse, la réunion annuelle du SBC a appelé à une série de réformes.

Josh Wester, président du groupe de travail sur la mise en œuvre de la réforme des abus du SBC, a déclaré qu’une véritable réforme était à venir. Le travail se poursuit sur la base de données tant attendue des agresseurs, connue sous le nom de Ministry Check, même si aucun nom n’y a encore été ajouté. Wester a déclaré que le groupe de travail recherchait également un financement permanent pour faire perdurer les réformes – ce qui reste incertain.

« Nous essayons de trouver un système qui fonctionnerait conformément au régime politique baptiste du Sud », a-t-il déclaré. Wester a déclaré qu’il avait constaté des changements au niveau local et dans les conventions des États, mais que changer le SBC au niveau national restait une tâche difficile.

« Nous travaillons de manière agressive sur toutes les choses nécessaires pour aider nos églises à devenir des endroits plus sûrs et pour aider à éloigner les personnes dangereuses des personnes vulnérables », a-t-il déclaré.

Mais Christa Brown, survivante d’abus et militante de longue date en faveur d’une réforme, a déclaré qu’elle ne voyait aucune voie menant à une véritable réforme. Brown a récemment appelé les membres du groupe de travail du SBC chargé de mettre en œuvre les réformes à démissionner, affirmant que même s’ils ont de bonnes intentions, l’institution elle-même n’est pas digne de confiance.

« Je crois qu’ils donnent simplement de la crédibilité à un processus totalement pollué », a déclaré Brown, auteur d’un livre à paraître intitulé Pays baptiste.

Brown fait remonter le problème à la prise de contrôle conservatrice de la SBC Pressler, à laquelle tous les dirigeants actuels doivent leur ascension. Cela explique pourquoi peu de gens l’ont critiqué publiquement, a-t-elle déclaré, même après que les détails de ses abus ont été connus, et pourquoi peu ont sympathisé avec les victimes de Pressler, y compris Rollins.

« Aucun d’entre eux ne semble avoir la moindre once de respect pour Duane, qui a apporté la vérité sur la table », a-t-elle déclaré.

L’avocate et défenseure des abus Rachael Denhollander, une survivante d’abus dont le témoignage a contribué à condamner l’ancien médecin de USA Gymnastics et agresseur en série Larry Nasser, a déclaré que les documents du procès de Pressler montrent que les avocats du SBC savaient depuis le début que les allégations d’abus étaient vraies et que les dirigeants du SBC auraient dû savoir. aussi.

« L’Écriture nous dit que lorsqu’un leader tombe, vous devez le réprimander devant tous afin qu’il devienne un avertissement », a-t-elle déclaré. « Le principe derrière cela est que, aussi loin que s’étende sa portée, la réprimande s’étend aussi loin. Si vous avez aidé à diffuser son programme, vous avez la responsabilité de défaire ce que vous avez fait.

Après le règlement du procès Rollins en décembre, Danny Akin, président de longue date du Southeastern Baptist Theological Seminary, a déclaré à RNS : « Nous ne pouvons pas nier la réalité des accusations. Il y a trop de personnes prêtes à témoigner.

Mais Akin a déclaré qu’il croyait toujours aux idéaux de la résurgence. Il a déclaré que les baptistes du Sud devront reconnaître leurs péchés et leurs abus lorsqu’ils enseigneront la résurgence conservatrice.

Certains jeunes dirigeants baptistes du Sud ont également dénoncé Pressler, notamment Wyatt, qui a déclaré que les baptistes du Sud pouvaient apprécier les réalisations de la résurgence conservatrice tout en répudiant les actes répréhensibles de ses dirigeants.

Wyatt, qui a refusé de commenter le règlement du comité dans le procès Rollins, a déclaré qu’il était plus préoccupé par ce que les dirigeants de SBC savaient sur la mauvaise conduite passée de Pressler. « Comment peux-tu savoir et ne pas dire quelque chose ? » il a dit.

Il espère que les baptistes du Sud seront plus préoccupés par le caractère de leurs dirigeants que par le passé. « J’espère juste que nous en avons suffisamment appris pour savoir que nous n’avons pas besoin de proposer une plateforme à des personnes en qui nous n’avons pas confiance. Cela me semble une évidence.

Une voix baptiste du Sud qui est restée particulièrement silencieuse à propos de Pressler est Albert Mohler, président de longue date du Southern Baptist Theological Seminary et peut-être le théologien le plus éminent des cercles SBC. Un porte-parole de Mohler n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Karen Swallow Prior, professeur d’anglais qui enseigne dans des écoles chrétiennes évangéliques depuis des décennies, a déclaré que le SBC ne pouvait pas échapper aux échecs de la résurgence conservatrice. Elle a dit qu’elle est devenue baptiste du Sud parce qu’elle croyait que la résurgence concernait la Bible. Elle soupçonne désormais qu’il s’agissait d’une question de pouvoir.

« C’est le mythe commode que le SBC nous raconte depuis plusieurs décennies », a-t-elle déclaré.

Prior a déclaré que ceux qui avaient soulevé des questions sur les dirigeants abusifs du SBC se sont finalement vu dire qu’ils n’étaient pas les bienvenus, tandis que des personnalités comme Paige Patterson et Pressler ont été autorisées à rester.

Elle craint que les réformes contre les abus échouent et que cet échec brise le SBC.

« Ma meilleure hypothèse est que c’est sur cette colline qu’ils mourront. Et combien de temps cela prendra, Dieu seul le sait.