Après des jours de prière, une fillette de 11 ans disparue est retrouvée morte dans une rivière
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Après des jours de prière, une fillette de 11 ans disparue est retrouvée morte dans une rivière

Après plusieurs jours de recherches et de veillées de prière, Audrii Cunningham, une fillette de 11 ans de Livingston, au Texas, qui a disparu jeudi dernier après avoir été envoyée prendre le bus scolaire avec un ami adulte de la famille, a été retrouvée morte, et l’amie de la famille a été accusée de son meurtre, ont annoncé mercredi les autorités.

« Cette nouvelle me fait mal au cœur », a déclaré le shérif du comté de Polk, Byron Lyons, aux journalistes lors d’une conférence de presse mardi. « J’exprime mes plus profondes sympathies et mes plus sincères condoléances à tous ceux qui ont connu, qui ont pris soin et qui ont aimé Audrii. Nous continuerons à traiter les preuves qui ont été rassemblées pour garantir que justice soit rendue à Audrii. »

Des documents déposés mercredi dans le comté de Polk indiquent que l’ami de la famille, Don Steven McDougal, 42 ans, a été accusé de meurtre passible de la peine capitale, selon CNN.

Le corps d’Audrii a été retrouvé dans la rivière Trinity le long de l’US 59, a déclaré Lyons, et il était entouré d’un gros rocher. La corde utilisée pour attacher la pierre autour de son corps, selon les enquêteurs, était similaire à celle trouvée à l’intérieur du véhicule de McDougal lors d’un contrôle routier deux jours plus tôt.

« Les informations que nous avons recueillies dans le cadre de cette enquête criminelle sont substantielles », a déclaré Lyons.

McDougal a été décrit comme un ami du père de la jeune fille, Joshua Cunningham, et vivait dans un camping-car sur une propriété appartenant à la famille de la jeune fille, qui comprend ses grands-parents et d’autres membres de la famille. Les autorités affirment que McDougal avait déjà emmené Audrii à l’arrêt de bus ou qu’il l’emmènerait à l’école si elle manquait le bus.

Les casiers judiciaires de McDougal remontent au moins à 2003. Ils le montrent avec des condamnations pour crimes violents et une pour incitation à un enfant, mais il n’a pas été répertorié comme délinquant sexuel enregistré.

Elic Bryan III, qui était un ancien collègue de McDougal, a déclaré à Fox 26 Houston que le suspect du meurtre d’Audrii avait été reconnu coupable de voies de fait graves avec une arme mortelle après l’avoir attaqué en 2010 et l’avoir presque poignardé.

« Nous avons travaillé ensemble sur une voiture rapide à Crosby pour changer l’huile. Il avait l’air d’être un bon gars. Il venait passer du temps avec moi et mes amis de temps en temps, puis les choses ont mal tourné entre nous », se souvient Bryan.

« Il s’est saoulé un soir. Nous l’avons jeté hors de la maison et il est revenu avec un couteau, a crevé des pneus et a essayé de me poignarder avec le couteau. J’ai dû le chasser avec une arme à feu, et les flics sont finalement sortis avec des chiens et l’ont récupéré.

Bryan a dit qu’il aurait souhaité « lui tirer dessus, pour être honnête avec vous ».

« C’est mon seul regret », a-t-il déclaré au média. « Je ne voulais pas le faire à ce moment-là parce que cela te ferait du mal. Mais avec le recul, j’aurais peut-être dû. Avec toutes les allégations portées contre lui, ce n’est apparemment pas un type sympa. Quelque chose ne va pas chez lui dans la tête.

Lyons a déclaré à CNN que même si McDougal avait rejoint les efforts de recherche d’Audrii et avait été vu frapper aux portes et dans le quartier, il n’était pas convaincu de son authenticité.

« Pour moi, cela me dit simplement qu’il essaie de donner l’impression qu’il n’a rien joué ou qu’il n’est pas responsable de sa disparition, et qu’il fait partie des parties concernées qui essayaient de la retrouver », a déclaré Lyons.

La plainte pénale contre McDougal indique que « des séquences vidéo et des données de téléphone portable placent McDougal à trois endroits intéressants », notamment le long de la rivière Trinity, où le corps de la jeune fille a été découvert par les autorités.

Le troisième jour d’une veillée de prière organisée dimanche au poste 8568 de la communauté et des anciens combattants des guerres étrangères, Ray Epps, le vice-commandant principal du poste VFW dans le comté de Polk, s’est souvenu de la jeune fille comme d’une lumière dans la communauté.

« C’était une jeune femme pétillante et vive », a déclaré Epps, selon Fox4. « Elle arrivait, l’aidait et elle disait : ‘Je veux aller danser.’ alors elle sortait et apprenait à danser. Vous savez, c’est le genre de personnalité. Elle a illuminé la vie de tout le monde.