Certaines Églises qualifient l’inconduite sexuelle du clergé d’« affaire ».  Les survivants se battent pour enfreindre la loi.
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Certaines Églises qualifient l’inconduite sexuelle du clergé d’« affaire ». Les survivants se battent pour enfreindre la loi.

Les partisans font pression en faveur d’une législation criminalisant les relations sexuelles entre les ministres et ceux qu’ils guident spirituellement.

Krystal Woolston a eu des problèmes de santé mentale lorsqu'elle était adolescente, mais elle s'est rendue à l'université dans l'espoir d'un avenir meilleur. Puis, un pasteur marié qui semblait se soucier d’elle lui a montré une voie différente. Il lui a dit que Dieu voulait qu'elle couche avec lui pour l'aider à guérir.

En regardant en arrière, 12 ans plus tard, Woolston réalise à quel point elle était vulnérable à sa manipulation spirituelle.

« J'étais juste en train de tomber, en chute libre à bien des égards », a déclaré Woolston. « Tout le monde mérite de pouvoir aller à l'église et d'être en sécurité. »

Il lui a fallu six ans pour comprendre que le « traitement spécial » de ce pasteur était en réalité une manipulation et que le sexe était, en fait, un abus. Il a fallu quatre années supplémentaires pour que sa dénomination l'empêche de diriger des voyages de jeunesse dans l'Église.

Woolston ne veut pas que quelqu'un d'autre vive la même chose.

Elle et un petit groupe de survivants et de défenseurs des abus ont travaillé pour que cela ne se produise pas. Ils veulent que les relations sexuelles entre membres du clergé et adultes qu’ils guident spirituellement soient illégales dans les 50 États. Cette mesure n'est actuellement illégale que dans 13 pays, dont le Connecticut, le Tennessee et le Wisconsin, ainsi que le District de Columbia. Mais les défenseurs travaillent en coulisses pour introduire une législation étatique stipulant que ces types de relations, souvent qualifiées de « liaisons », ne sont pas consensuelles mais criminelles.

« La criminalisation des abus est une autre façon de dire : Ici, tu vois, c'est de l'abus», a déclaré Kate Roberts, une survivante adulte des abus commis par le clergé et cofondatrice du collectif Restored Voices. « Plus cela est légitimé comme abus de diverses manières, mieux c’est pour la prévention et pour que les survivants obtiennent l’aide dont ils ont besoin. »

De nombreux États ont des lois qui interdisent aux personnes exerçant certaines professions, telles que les médecins et les thérapeutes, d’avoir des relations sexuelles consensuelles avec leurs clients. L'autorité professionnelle modifie la nature des relations entre adultes, rendant certains très vulnérables à la manipulation et ayant donc besoin d'une protection juridique. Le Collectif Restored Voices et d’autres défenseurs des victimes affirment que la même chose est vraie pour les ministres.

« Si une victime d'abus sexuel par un membre du clergé adulte se manifeste, il y a de fortes chances qu'elle soit accusée d'avoir ruiné la carrière du pasteur et [told] c'est quelque chose qui n'est qu'une « affaire » », a déclaré Boz Tchividjian, avocat et avocat qui participe à cet effort. « La question est la suivante : si un pasteur ou un chef religieux utilise sa position spirituelle pour identifier, entretenir et finalement sexualiser une relation avec une personne sous sa garde ou sa supervision, s’agit-il vraiment d’une relation consensuelle ?

Tchividjian, qui défend les survivants depuis des décennies, a déclaré qu'il reçoit plus d'appels de survivants d'abus sexuels commis par des membres du clergé adultes que de tout autre type de victime. Dans la plupart des cas, ils n’en ont jamais parlé à personne. Souvent, ils ne savent même pas s’ils sont ou non victimes d’abus et sont rongés par la honte et la culpabilité.

« C'est quelque chose de très différent des abus sexuels sur des enfants », a déclaré Tchividjian.

Lucy Huh, qui étudie les abus sexuels commis par des membres du clergé adultes à l'Université Baylor, a déclaré que les victimes réfléchissent à ce qu'elles ont à perdre – leur réputation, leurs relations, leur mariage, leurs communautés religieuses et même leur foi elle-même – et que la plupart restent silencieuses, gardant leur traumatisme pour elles. Le résultat est très différent de ce qui arrive aux personnes qui ont des aventures.

« Les relations consensuelles n'entraînent pas de traumatismes ni de souffrances à vie », a déclaré Huh.

De nouvelles recherches effectuées à Baylor montrent en fait que les survivants d'abus sexuels commis par le clergé adulte souffrent de taux de traumatisme qui dépassent même ceux des anciens combattants. Dans une étude en cours de publication, le professeur David Pooler a découvert que 39 % des survivants adultes étaient positifs au trouble de stress post-traumatique, ou SSPT. En comparaison, un peu moins d’un quart des anciens combattants américains ayant vécu une guerre présentaient des signes de SSPT.

Les survivants ne sont pas surpris par cette statistique. Lori Knapton a déclaré à CT qu'elle ne savait pas au départ comment décrire les abus sexuels qu'elle avait subis. Le mieux qu'elle pouvait faire était de dire que son pasteur l'avait convaincue d'avoir une liaison avec lui. C'est son mari qui a souligné qu'il s'agissait d'un abus de l'autorité spirituelle du pasteur et qu'il ne s'agissait pas en réalité d'une affaire consensuelle, mais d'une manipulation – d'un abus sexuel.

« Il s'agissait de violences émotionnelles, mentales, psychologiques et physiques, mais la composante spirituelle en était la partie la plus profonde », a déclaré Knapton. « C'était comme s'il avait violé mon âme. »

Lorsque Julie Sale a réalisé pour la première fois qu'elle était victime d'abus sexuels commis par le clergé et l'a signalé à son église, elle luttait contre ses pensées suicidaires. La réponse a été dévastatrice.

« Au départ, j'essayais juste de vivre, j'essayais juste de reprendre mon souffle », a déclaré Sale à CT. « Quand vous avez dépendu de l'institution toute votre vie pour guider votre façon de vivre – les décisions que vous prenez, la façon dont vous élevez une famille – et que soudain cette église vous met à la porte et dit que vous aidez essentiellement Satan, c'est destructeur d’âme.

Selon des recherches antérieures effectuées par Pooler à Baylor, seulement environ 10 pour cent des victimes qui ont signalé leurs abus à leur église ont déclaré avoir reçu une réponse positive. Certains de ceux qui ont parlé à CT pour cet article ont déclaré que leurs églises avaient fini par discipliner les pasteurs. Certains pasteurs ont été licenciés, mais pas tous – et même ceux qui ont été licenciés ou même défroqués peuvent postuler pour travailler dans une autre église et passer avec brio une vérification de leurs antécédents criminels.

« On pourrait penser que les pasteurs seraient en avance sur ce point », a déclaré Pooler. « Ce sont les survivants qui ouvrent la voie. »

Le Maine a adopté une loi criminalisant les abus sexuels commis par des adultes membres du clergé en 2019. La Californie envisage actuellement une législation similaire. Le sénateur de l'État Dave Min, ancien professeur de droit à l'Université de Californie à Irvine, a parrainé le projet de loi en janvier.

« Le consentement n’est pas un moyen de défense », précise le langage juridique proposé, « si la personne qui commet les agressions sexuelles est un membre du clergé qui, à ce titre, occupe une position de confiance ou d’autorité à l’égard de la victime et utilise sa position pour de confiance ou d’autorité pour exploiter la dépendance affective de la victime.

Huh, qui a participé à la rédaction du projet de loi, a déclaré qu'elle espérait que des lois comme celles-ci changeraient la façon dont les gens perçoivent cette question.

« Les États-Unis ont le potentiel de créer un véritable précédent en reconnaissant que les abus sexuels sur les adultes par le clergé sont un problème grave, en établissant des conséquences pénales pour ceux qui s'attaquent à leurs fidèles », a-t-elle déclaré. « La plupart des autres pays blâment automatiquement la victime tout en protégeant à tout prix l’agresseur. »

Changer les lois n’est cependant pas une voie facile. Lors d'une audience du Comité sénatorial de la sécurité publique de Californie en avril, des représentants de la California Public Defenders Association et de l'American Civil Liberties Union se sont prononcés contre la législation criminalisant les contacts sexuels consensuels. Bien que le sénateur Min se soit déclaré prêt à apporter des modifications à la législation, il a fixé une limite sur la question du consentement. La commission a décidé de ne pas voter, tuant ainsi le projet de loi.

« Il est très difficile pour les survivants de se faire entendre, et encore moins d'obtenir justice », a déclaré Huh.

Huh et d'autres ont fait appel de l'affaire auprès du gouverneur et prévoient de continuer à se battre.

Dans certains cas, la législation met des années à être adoptée. Parfois, il y a un petit progrès et puis rien ne se passe. Rares sont ceux qui s’opposent ouvertement à ce type de législation, mais l’inertie, la négligence et le manque d’intérêt constituent des obstacles majeurs pour les défenseurs qui souhaitent apporter des changements.

Knapton a décidé qu'elle se montrerait vulnérable dans le but d'humaniser la question et de faire pression en faveur d'une législation. Elle a partagé son histoire traumatisante avec les élus de son État. Ils semblaient s'en soucier, a déclaré Knapton, mais le projet de loi proposé a été déposé plus tard.

« J'avais l'impression que c'était ce qui se passait depuis cinq ans, les gens entendaient mon expérience et se disaient ensuite : Nous ne nous en soucions pas, » dit-elle.

Woolston en est aux premiers stades de cet effort. Elle sait que son histoire pourrait aussi être ignorée. Mais elle espère que les choses seront différentes désormais.

« J'ai un réseau de soutien maintenant, ce que je n'avais pas à l'époque », a-t-elle déclaré. «J'ai des gens qui sont comme, Nous n'allons pas te laisser tomber